“When millennials are inspired, we can move mountains” – Noura Al Akeel – عندما يشعر جيل الألفية بالإلهام، بإمكانه تحريك الجبال!” – نورا العقيل

“When millennials are inspired, we can move mountains” – Noura Al Akeel – عندما يشعر جيل الألفية بالإلهام، بإمكانه تحريك الجبال!” – نورا العقيل
Introduction

I am completely overwhelmed with pride when I see young Saudi millennials representing us in such a positive way. I assure you that although Noura Al Akeel is a close relative of mine, my choice of interview subject has nothing to do with nepotism but is purely based on merit as she is no doubt a pioneer in the women’s empowerment movement. Her efforts and accomplishments are indeed praiseworthy.

She currently works at SAP multinational tech corporation that makes enterprise software to manage business operations and customer relations. SAP was founded in 1972 by five former IBM employees, today 76% of all worldwide business transactions touch an SAP system. Noura is the Presales Innovation Lead where she currently engages with customers in finding innovative opportunities to leverage technology in business operations.

Thank you for taking the time Noura. Tell us more about your current initiatives and latest impressive panel of discussion you were on ?
Thank you Hatem, I am more than happy to spend the time. Currently, I am leading Presales innovation at SAP, I work closely with customers finding challenges and using the latest technologies like IoT, Blockchain, Machine Learning to find innovative solutions to their challenges. The innovation team that I lead is working on innovating the way we connect to our customers, and scaling digital engagements to deliver an amazing customer experience.

I recently gave a keynote on innovation for the Stanford Women in Data Science Conference (WiDS), hosted by Prince Sultan University, the WiDs ambassador in Saudi Arabia and in collaboration with the American University of Beirut. WiDs is a yearly conference that aims to inspire and educate data scientists worldwide, it gives the opportunity to learn about the latest data science related research and application in a broad set of domains. It is a global conference, there are over 75,000 participants and 80 regional events held worldwide which are simultaneously broadcasted. It was a great honor to stand amongst Saudi talents and I was truly humbled by the opportunity to be on stage with so many talented pioneers in the technology field.

How did you start working for SAP?
I had just recently moved back to Saudi after living abroad for most of my life. I remember sitting on the couch pondering my purpose in life while the TV played in the background. I knew I had to put my years of education to work but there was always that hesitance that held me back. By chance I was flipping through my phone and found an advertisement for a job fair focused on women, I noticed it was the last day, there was probably 3 hours left to the event. I leaped to my printer got about 60 copies of my resume and headed to the venue. There I remember placing my resume on every desk, and feeling quite discouraged as my resume disappeared into the booth compartments with no real next steps. At the moment of disheartenment, I found myself staring at the SAP booth, where two gentlemen approached me, decided I was fit for the role and changed my life. I went on to spend six months training in California before I rejoined my market unit.

That job fair was an opportunity to step out, it’s always difficult to take the first step, the first leap, God places all the best things on the other side of fear on purpose. I have been back every year to recruit at the same fair, I see myself in the eyes of the passionate girls all looking for an opportunity to change the world.

What are SAP’s initiatives for the upcoming years?
What makes me proud to be a part of the SAP family, is that I work for a purpose driven company. SAP has made a commitment that was witnessed by his Majesty King Salman and German Chancellor Angela Merkel, between the Saudi Government and SAP to invest 300 million over the next 4 years to build an Innovation Cloud Hub to host data in the kingdom. We’ve also invested heavily in training university students, young professionals and initiated programs to support startups. We are closely aligned with the Saudi National Transformation Plan and the Vision 2030, we want to leverage technology and the cutting-edge innovations to support the digital change within the Kingdom.

You mentioned that last year SAP had a refugee code week where they worked with the band “Imagine Dragons” on a song, all the downloads of that song went to support the refugee crisis. Tell us more about this amazing campaign?
The One4 project was a collaboration between SAP, Apple and Imagine Dragons, to support the refugee crisis. This collaboration put the humanitarian crisis in the spotlight mixing the world of enterprise tech with the music industry. Proceeds of the downloads of the song “I Was Me” by Imagine Dragon, were donated to the United Nations Refugee Agency, additionally SAP matched 10 cents for every iTunes download up to the first 5 million downloads.

What other CSR Activities have you worked on or you would like to shed light on ?
We are currently working on a initiative called 1 Billion Lives (1BLives), where SAP has pledged to invest in creating SAP technologies that will change the lives of 1 Billion people across the globe. This is an employee-led, crowdsourced initiative, where employees get together with NGO’s and share ideas during a full day workshop. Those ideas are then formalized and voted upon by a panel of experts and then are brought to reality with an investment by SAP. One example of the ideas that came up out of the  past workshops were applications to better cancer research. The 1BLives initiative was launched in 2016 in the APJ region, where SAP invested 1 million euros to support and now the initiative is spreading across the globe. The 1BLives SAP team in Riyadh had their workshop just last week, we are excited to hear the outcomes of that session.

What are your plans for the next few years and how do you envision women in the work place ?
Personally, I’ve seen a drastic change over the past three years in our workplace. We started off with being so few as a female representation, and today I proudly can say we’ve taken over the office. The SAP office in Saudi doubled the number of female employees in just one year, our female workforce ratio went from 6.4% to 12.6%. We were also awarded the Top Employer award for three consecutive years for the Global, Middle East, and Saudi Arabia regions. That speaks volumes to the support we get from the SAP ecosystem.

My plans for the next few years is to continue scaling the talent of young millennials and females in the workforce. We have just begun an SAP led initiative called the Business Women Network (BWN) this year, that I am leading. The BWN is an employee-driven network at SAP to help women advance their careers and the company’s business. By sharing professional insights, best practices, education and experience, we help one another develop skills and career advancing opportunities to drive SAP’s success. We want to be able to foster an inclusive atmosphere at SAP where the full potential of women employees can be realized. Additionally, we want to drive and develop women leadership skills, career development opportunities, and business acumen. Ultimately we want to make a real impact in growing business for SAP in KSA  and make an impact in the country wide vision.

What are your thoughts on the amazing new mile stone for women driving ? Will you be conducting any special activities?
I am ecstatic beyond words, I still remember the days where I would get ready, step outside, and realize I had forgotten to call the driver. Driving is going to facilitate the lives of many, and though I do also acknowledge that there will be some challenges, there is nothing we can’t overcome. I completely respect everyone’s choices on whether they will engage in driving or not, it is a personal preference, the milestone we achieved was having the right to the choice. I learned to drive in Rome and in Beirut, lets just say I’m not afraid to be on the road, I’m excited. I am working  along with my team on some projects on driving, we are looking at opportunities to inject technology and make it a safe and enjoyable experience on the road.

Do you envision that we will be seeing more pioneer “millenials” like you and female entrepreneurs in the Saudi corporate world?
Absolutely, it takes just one to take the first leap and all the others will flow through going further and beyond. I am a true believer that we need to break the glass ceiling and be catalysts for change, it’s what I live by. The advantage that millennials have is that we are all thirsty for a purpose and we are over-achievers. You need to inspire us to move us, and when we are inspired we can move mountains. Also, we are driven by innovation, put innovation and passion together and you will get wonders. I am just making a small splash in an ocean which I am sure will flow with talent in the coming years.

What is style to you?
Style is your brand, it’s how others perceive you its a compliment to your intellectual assets. I do believe that your style speaks volumes before you can utter a word. Growing up in Italy, style and fashion run through my blood I appreciate them ever so much. Now that I am in the corporate world, I view style as essential tool to inspire and be unique. As per Edith Head “You can have anything you want in life if you dress for it”.

Less is more, or more is more ?
I will go with less is more, the European way, I see it as more elegant and chique.  Perhpas, I’d leave the more is more to the special occasions in life.I feel it is most important to wear clothes that suit you as a person. It’s essential to know yourself and the message you want to give with your clothes, then see which trend can complement you with that.

In the end, style is just another reflection of yourself, as Miuccia Prada is coined with the phrase “What you wear is how you present yourself to the world, especially today, when human contacts are so quick. Fashion is instant language” and I couldn’t agree more.

عندما يشعر جيل الألفية بالإلهام، بإمكانه تحريك الجبال!” – نورا العقيل

تعرفوا إلى نورا العقيل، فتاة جيل الألفية السعودية التي تساعد في رسم مستقبل المملكة والنساء اللواتي يعشن فيها.
أشعر بفخرٍ عارمٍ عدما أرى سعوديات شابات يمثلن البلد بطريقةٍ إيجابية. ورغم أن نورا قريبتي إلا أن خياري لمحاورتها لا علاقة له بذلك، وإنما بمكانتها كسيدة أعمال رائدة في مجال تمكين المرأة. فإنجازاتها وجهودها تتكلم عن نفسها وتستحق الإيشاد بها.
تعمل حالياً في شركة SAP العالمية التي تنتج برامج إلكترونية تساعد الشركات على إدارة أعمالها وعلاقاتها. تم تأسيس SAP في عام 1972 من قبل 5 موظفين سابقين في شركة IBM واليوم أكثر من 76% من عمليات الشركات اليومية تستخدم أحد برامج SAP. وتشغل نورا منصب مديرة قسم الإبداع ما قبل البيع ومن خلاله تتواصل مع العملاء لتوفير الفرص الإبداعية للاستفادة من التكنولوجيا في إدارة أعمالهم.
شكراً لوقتك نورا. أخبرينا أكثر عن المبادرات الحالية والجلسات الحوارية الأخيرة التي شاركت بها…
أعمل حالياً في SAP في منصب مديرة قسم الإبداع ما قبل البيع وأعمل مع الزبائن الذين يواجهون تحديات باستخدام أحدث التقنيات مثل IoT و Blockchainو Machine Learning لمعرفة الحلول الخلاقة لتلك التحديات. يعمل الفريق الذي أديره على تطوير الطريقة التي نتعامل بها مع الزبائن والتفاعل الرقمي لتوفير خدمة رفيعة المستوى للزبائن.
قدمت مؤخراً مداخلة عن الإبداع في مؤتمر ستانفورد للنساء في حقل البيانات والذي استضافته جامعة الأمير سلطان، وسفيرة المؤتمر في السعودية والجامعة الأميركية في بيروت. ويهدف هذا المؤتمر السنوي إلى إلهام وتثقيف عالمو البيانات حول العالم، وتعلّم أحدث ما توصلت إليه الدراسات في علوم البيانات. إنه مؤتمر عالمي يشارك فيه أكثر من 75000 شخص ويتم خلاله عقد 80 فعالية إقليمية وعالمية يتم بثها على نحوٍ متزامن. شعرت بفخرٍ كبير للوقوف أمام المواهب السعودية ومشاركتهم هذه الفرصة.
إن المحطة البارزة التي وصلنا إليها مع رفع الحظر عن قيادة المرأة هي حق الاختيار.
كيف بدأت العمل مع SAP؟
كنت قد عدت إلى السعودية بعد أن عشت في الخارج مع أهلي معظم حياتي. وأتذكر أنني كنت جالسة أشاهد التلفزيون وأفكر بمستقبلي. كنت أعرف أنه علي توظيف ما تعلمته في وظيفة ما ولكن كان هناك ما يشعرني بالتردد. وبالصدفة قرأت على هاتفي المتحرك إعلان عن معرض للوظائف مخصص للمرأة وكان يصادف اليوم الأخير من المعرض ولم يتبق إلا 3 ساعات على انتهائه. وعندها طبعت 60 نسخة من سيرتي الذاتية وتوجهت إلى المعرض وهناك وزعتها على كل مكتب وشعرت بالإحباط لأنها اختفت في أحد الأدراج دون بارقة أمل. وفي تلك اللحظة وجدت نفسي أنظر إلى ركن SAP حيث اقترب مني رجلان وتحدثا إلي وقررا أنني مناسبة للدور الذي غير حياتي. ثم خضعت لتدريبٍ لمدة 6 أشهر في كاليفورينا قبل انضمامي لسوق العمل.
معرض العمل ذلك كان فرصتي ومن الصعب دوماً أخذ الخطوة الأولى، فالله يضع كل الأشياء الجيدة على الجانب الآخر للخوف عمداً. ولقد عدت منذ ذلك الوقت كل عام لتوظيف السيدات وأرى نفسي في عيون الفتيات الشغوفات اللواتي يبحثن عن فرصة لتغيير العالم.
ما هي مبادرات SAP للعام القادم؟
ما يشعرني بالفخر لكوني أنتمي إلى عائلة SAP هو أنها شركة تعمل بهدفٍ سامٍ. فلقد تعهدت الشركة تحت إشراف جلالة الملك سلمان والمستشارة الألمانية أنخيلا ميركل باستثمار 300 مليون دولار خلال السنوات الأربع المقبلة في بناء مركز سحابي إلكتروني إبداعي للبيانات في المملكة. كما استثمرنا في تدريب طلال الجامعات والموظفين الشباب وبدأنا مشاريع لدعم الشركات الناشئة. كما أننا مشاركون في رؤية 2030 للتغيير في المملكة لأننا نريد الاستفادة  من التكنولوجيا والإبداع لدعم التغيير الرقمي في المملكة.
ذكرتِ أن شركة SAP شاركت في أسبوع اللاجئين وتعاونت مع فرقة Imagine Dragons على أغنية ذهب ريع تحميلها لدعم أزمة اللاجئين. أخبرينا المزيد عن هذه الحملة…
كان مشروع The One4 تعاوناً بين SAP وApple وImagine Dragons لدعم أزمة اللاجئين. ولقد أدى إلى تسليط الضوء على الأزمة الإنسانية من خلال الجمع بين عالمي التكنولوجيا والموسيقى. ولقد ذهب ريع أغنية I Was Me للفرقة إلى وكالة اللاجئين التابعة للأمم المتحدة كما تبرعت SAP بـ10 سنتات مقابل كل تحميل للأغنية على iTunes حتى أول 5 ملايين تحميل.
ما هي المبادرات الاجتماعية الأخرى التي شاركت بها خلال عملك في الشركة؟
نعمل اليوم على مبادرة 1 Billion Lives (1BLives) والتي تعهدت فيها SAP بالاستثمار لابتكار تكنولوجيا SAP التي ستغير حياة أكثر من مليار شخص حول العالم. إنها مبادرة تجمع بين الموظفين والجمهور، إذ يقوم الموظفون بالاجتماع مع المنظمات الخيرية ومشاركة الأفكار خلال يوم تفاعلي كامل. ثم يتم التصويت على تلك الأفكار من قبل لجنة مختصة وتحويلها إلى واقع باستثمار من SAP. ومثال على تلك الأفكار تطبيق لتحسين أبحاث السرطان. تم إطلاق الحملة في عام 2016 واستثمرت SAP مليون يورو فيها، واليوم تنتشر المبادرة حول العالم بسرعة. ولقد عقد فريق 1BLives SAP في الرياض جلسته في الأسبوع الماضي ونحن متحمسون لمعرفة النتائج.
ماذا عن تجربتك في سوق العمل كامرأة؟
رأيت تغيرا كبيراً على مدى السنوات الثلاث الماضية في بيئة العمل. كان عددنا قليلاً كسيدات عندما بدأنا أما اليوم فأقول بكل فخر أننا القوة الأكبر في المكتب. لقد قام مكتب SAP في السعودية بمضاعفة عدد السيدات في عامٍ واحدٍ فقط، وارتفعت نسبة مشاركة المرأة من 6.4% إلى 12.6%. كما حصلنا على جائزة أفضل شركة لثلاثة أعوام على التوالي عالمياً وفي الشرق الأوسط والسعودية. وهذا دليل واضح على الدعم الذي نحظى بها كنساء في SAP.
ما هي خططك للعام القادم؟
متابعة تطوير مواهب جيل الألفية والسيدات في بيئة العمل. فلقد بدأنا للتو مبادرة مبادرة مدعومة من SAP بعنوان Business Women Network (BWN) والتي أقودها شخصياً. وهي شبكة علاقات يقودها الموظفون لمساعدة النساء على التقدم في مسيرتهن المهنية من خلال مشاركة الإفكار وأفضل الممارسات والتعليم والخبرة، وهكذا يمكننا مساعدة بعضنا البعض على تطوير المهارات وتقديم النصائح لتعزيز نجاح SAP. نريد توفير بيئة عمل شمولية تتيح الفرصة للسيدات والجميع لبلوغ أقصى طاقاتهم. كما نريد تطوير مهارات القيادة وقيم العمل والفرص لدى المرأة. وفي نهاية المطاف نريد إحداث أثرٍ حقيقي في تنمية عمل SAP في المملكة والعالم.
ما هو رأيك بالخطوة الكبيرة التي اتخذتها المملكة بالسماح للمرأة بالقيادة؟ هل ستقومين بأي فعالية خاصة بذلك؟
أشعر بحماس كبير. لا زلت أذكر الأيام التي كنت أستعد بها للخروج ثم أنسى أنني لم أطلب حضور السائق. ستسهل القيادة حياة الكثيرين، ورغم التحديات لن يقف أي شيء في طريقنا. أحترم قرار الجميع سواء كن سيشاركن في القيادة أم لا، فهي خيار شخصي. فالخطوة الكبيرة التي وصلنا لها هي الحصول على حق الاختيار. تعلمت القيادة في روما وبيروت، ولا أخاف الطرقات، أنا متحمسة. أعمل مع فريقي على مجموعة من المشاريع التي تتمحور حول القيادة ونبحث عن طرق لتوظيف التكنولوجيا لجعل التجربة أكثر أماناً ومتعةً على الطريق.
الأفضلية التي يتمتع بها جيل الألفية أننا متعطشون لهدفٍ ما، كما أننا نحب الطموح والإنجاز. لكن لا بد من إلهامنا لتحريكنا، وعندما نشعر بالإلهام سنتمكن من تحريك الجبال!
هل تعتقدين أننا سنرى المزيد من السيدات الرائدات الشابات مثلك في عالم الشركات في السعودية؟
بالتأكيد! نحتاج إلى شخصٍ واحدٍ فقط للقيام بالخطوة الأولى وسيلحق به الجميع. لا بد أن نحطم السقف الزجاجي وأن نكون المحفّز للتغيير، هذا شعاري بالحياة. الأفضلية التي يتمتع بها جيل الألفية أننا متعطشون لهدفٍ ما، كما أننا نحب الطموح والإنجاز. لكن لا بد من إلهامنا لتحريكنا، وعندما نشعر بالإلهام سنتمكن من تحريك الجبال! كما أن الإبداع يحفزنا وإذا ما جمعنا التحفيز مع الشغف سنحقق المعجرات! ما قمت به مجرد قطرة في بحر، وأنا متأكدة أنه سيطوف بحجم المواهب القادمة في المستقبل.
ما هو الستايل بالنسبة لك؟
ستايلك هو هويتك، والطريقة التي يراك الآخرون بها. إنه مكمّل لشخصيتك الفكرية. إن الستايل يخبر الكثير عنك قبل أن تتفوه بأي كلمة. وبما أنني نشأت في إيطاليا، أشعر أن الستايل والموضة أساسيان في حياتي وأقدرهما كثيراً. والآن في عالم المؤسسات، أرى أن الستايل طريقة مميزة لإلهامي وتمييز نفسي عن الآخرين. وكما قالت إيدث هيد: “يمكنك نيل أي شيءٍ في الحياة إذا ارتديت الملابس المناسبة له”.
هل تحبين البساطة أم المبالغة؟
البساطة، على الطريقة الأوروبية. فبرأيي أنها أكثر أناقة ورقي. ربما أختار المبالغة في المناسبات الخاصة. من الضروري ارتداء ملابس تناسبنا. ومن الهام أن نعرف أنفسنا والرسالة التي نريد توجيهها من خلال ملابسنا، وبعد ذلك يمكن اختيار الصيحة التي تناسب ذلك وتتماشى معه.
في نهاية المطاف، الستايل هو انعكاس للنفس، وكما قالت ميوتشيا برادا: “ما ترتديه يمثلك أمام العالم، خاصةً اليوم حيث التواصل الإنساني مع الآخرين سريع جداً، تصبح الموضة لغة فورية” وأنا أوافقها الرأي.

You May Also Like

Leave a Reply